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苹果与谷歌:语音助理专利实力哪家强
2017-02-07 11:01  张鑫   来源:中国知识产权报 

  新闻背景

  一直以来,各大科技公司关于个人语音助理系统性能孰劣孰优的争论从未停歇。苹果Siri 自2011年推出后,就得到广大“果粉”的青睐。2016年,Google assistant也推出个人语音助理,上线后更是获得广大用户的关注。作为“老对手”的苹果公司与谷歌公司,其语音助理专利实力究竟哪家更强,本文将一一揭晓。苹果Siri又称苹果智能语音助手,于2011年正式推出。搭载该系统后,iPhone4S及以上手机不仅能帮助用户阅读短信、介绍餐厅、询问天气、设置闹钟等,还可以通过不断学习各种新的声音和语调,提供对话式的语音服务。Google assistant是谷歌公司于2016年推出的智能语音助手,它与谷歌的多项操作系统捆绑紧密,用户可通过该系统与移动设备相互沟通,如寻找头条新闻、路径导航、拨打电话、分享照片、推荐电影、购买电影票等。

  布局专利“跑马圈地”

  笔者在德温特世界专利索引数据库中以语音分类号G10L为入口进行检索发现,二者在语音领域专利申请数量方面,苹果Siri的开发早于Google assistant。截至目前,苹果公司在语音领域的专利申请量为695件,而谷歌公司为1261件。而且从2011年起,苹果公司的专利申请量逐渐落后于谷歌公司。从语音领域专利布局方面看,两家公司在语音领域的技术除了自主研发外,也通过并购语音类相关企业或者收购语音技术相关专利来加强专利储备。2011年1月10日,苹果公司为Siri提交了一件名为“智能自动助手”的专利申请,公开号为US20120016678A1。据了解,该专利可以使智能自动辅助系统与用户在一个集成环境中使用自然语言进行对话,智能自动辅助系统能够调用适当的外部服务,以获得人机对话信息或执行各种指令动作。苹果公司已提交了该专利的优先权申请,并在中国、韩国、日本等多个国家展开专利布局。与此同时,谷歌公司也在紧密布局专利。早在2011年,谷歌公司就通过收购语音通信公司Say Now和语音合成公司Phonetic Arts,来为自身推出语音助理系统做准备。据了解,Say Now研发的语音系统,可以把语音通信、点对点对话以及群组通话和Facebook、Twitter、My Space、Android和iPhone等应用整合在一起,而Phonetic Arts可以把录制的语音对话转化成语音库,然后把这些声音结合起来,生成逼真的人声对话。此外,笔者通过专利检索发现,谷歌公司还购买了一件名为“基于上下文的自动语音监测系统”的专利,公开号为US20120034904A1,这件专利公开了一种对语音数据进行分析后再进行下一步处理的系统,且在中国、韩国、加拿大、日本等多个国家都有同族申请。

  你追我赶各显神通

  为了不断增强自身专利实力,2013年苹果公司收购语音识别公司Novauris Technologies。经过收购,苹果公司获取了该公司的4件语音专利,分别是:涉及一种基于语音的语音识别系统和方法,公开号为US7146319B2;一种用于搜索结构化的方法和技术数据库的系统,公开号为 US7403941B2;一种语音检测方法的介质和系统,公开号为US20080033723A1;用于识别发音的系统和方法,公开号为US7725309B2。通过这4件专利,苹果Siri由可通过简单识别单个词句来理解上下文,发展到通过识别超过2.45亿个短语来辅助理解上下文的功能,从而大幅度提升语音系统的理解力。在激烈的竞争中,谷歌公司对苹果Siri直接采用了专利“围剿”战术。2013年,谷歌公司收购了Wavii公司的一件专利:公开号为US20140129694A1,内容涉及一种信息检索系统的实时评估。该专利技术使得谷歌公司的语音搜索在增加机器学习功能之后,又利用深度神经元网络而变得更加智能,识别正确率提高了25%。同年,谷歌公司还收购了SR Tech Group公司的两件关于语音识别的专利,并购入雅虎公司的一件名为“背景会话上下文搜索技术”的专利,并很快将这些专利应用到市场,实现了You Tube的提供标题自动语音转录支持、Google Glass使用语音进行控制、Android系统能够整合语音识别等技术。通过购买专利,谷歌公司拥有了完整的语音识别引擎。为了应对谷歌公司的步步紧逼,苹果公司于2014年提交了一件名称为“桌面环境智能助手”的专利申请,公开号为US20140218372A1。该专利申请可以使Siri能够在苹果Mac等设备上使用,是对Siri在硬件使用范围上的扩大。笔者认为,这可以看作是对谷歌公司桌面版语音搜索服务Conversational Search的有力回击。虽然苹果公司开始对Siri加大专利布局,但Siri的开发程度仍然不够,其语音识别率和处理器速率依然有待提升。最为关键的是,苹果Siri缺乏主动学习功能,与Google assistant的差距逐步拉大。笔者认为,谷歌公司对专利技术并购的选择上更胜一筹,其购入的专利技术对自身的多类产品都具有不同程度的促进和提升,使用户体验也更加顺畅和自然。谷歌公司的专利“围剿战”已对苹果Siri的地位产生了极大威胁。为了缓解窘迫的局面,苹果公司在2016年申请和公开了两件重要专利:一件专利公开号为US20160360039A1,内容涉及一种非暂时性计算机可读存储介质利用虚拟助手辅助用户通信会话的方法和系统;另一件专利公开号为US20160335532A1,内容涉及一个或多个使用者可选择利用虚拟助理,帮助多个用户完成在通信会话期间任务的系统。笔者认为上述两件专利显示了苹果公司欲将 Siri 集成至iMessage的决心,但目前这两项技术还未得到应用。综上,笔者认为,苹果Siri起步较早,但其无论是专利申请的数量、申请的时机还是申请质量,相比谷歌公司都要稍逊一筹;Google assistant虽然问世较晚,但受益于谷歌公司多年来在语音技术上较为完善的专利布局,再结合自身在大数据等方面的优势,未来该技术或许会更广泛地用于市场。

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